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Une découverte immunitaire « pourrait traiter tous les cancers »

Une partie nouvellement découverte de notre système immunitaire pourrait être exploitée pour traiter tous les cancers, selon les scientifiques.

L’équipe de l’Université de Cardiff a découvert une méthode pour tuer les cancers de la prostate, du sein, du poumon et autres lors de tests de laboratoire. Les résultats, publiés dans Nature Immunology, n’ont pas été testés chez les patients, mais les chercheurs disent qu’ils ont « un énorme potentiel ». Les experts ont déclaré que bien que le travail en soit encore à ses débuts, il était très excitant.

Qu’ont-ils découvert ?

Notre système immunitaire est la défense naturelle de notre corps contre les infections, mais il attaque également les cellules cancéreuses. Les scientifiques cherchaient des moyens « non conventionnels » et jusqu’ici inconnus. Ce qu’ils ont trouvé c’est une cellule T dans le sang des gens. Il s’agit d’une cellule immunitaire qui peut scanner le corps pour évaluer s’il existe une menace à éliminer. La différence est que celle-ci pourrait attaquer un large éventail de cancers : « Il y a une chance ici de traiter chaque patient », a déclaré le professeur Andrew Sewell, chercheur à la BBC. Il a ajouté: « Auparavant, personne ne pensait que cela pourrait être possible. Il ouvre la perspective d’un traitement anticancéreux unique. Un seul type de cellules T qui pourrait être capable de détruire de nombreux types de cancers dans la population. »

Comment ça marche ?

Les cellules T ont à leur surface des « récepteurs » qui leur permettent de « voir » au niveau chimique. L’équipe de Cardiff a découvert en laboratoire un lymphocyte T et son récepteur qui pourraient trouver et tuer un large éventail de cellules cancéreuses, notamment les cellules cancéreuses du poumon, de la peau, du sang, du côlon, du sein, des os, de la prostate, des ovaires, des reins et du col de l’utérus. Surtout, il a laissé les tissus normaux intacts.

La manière exacte dont cela fonctionne est toujours à l’étude. Ce récepteur particulier des cellules T interagit avec une molécule appelée MR1, qui se trouve à la surface de chaque cellule du corps humain. On pense que MR1 signale au système immunitaire le métabolisme déformé qui se déroule à l’intérieur d’une cellule cancéreuse. « Nous sommes les premiers à décrire un lymphocyte T qui trouve MR1 dans les cellules cancéreuses – ce qui n’a jamais été fait auparavant, c’est le premier du genre », a déclaré le chercheur Garry Dolton à la BBC.

Pourquoi est-ce important ?

Les thérapies contre le cancer des cellules T existent déjà et le développement de l’immunothérapie du cancer a été l’une des avancées les plus excitantes dans le domaine. L’exemple le plus célèbre est CAR-T – un médicament vivant fabriqué par génie génétique des cellules T d’un patient pour rechercher et détruire le cancer. CAR-T peut avoir des résultats spectaculaires qui transforment certains patients en phase terminale en rémission complète. Cependant, l’approche est très spécifique et ne fonctionne que dans un nombre limité de cancers où il existe une cible claire pour former les cellules T à repérer. Et il a eu du mal à réussir dans les «cancers solides» – ceux qui forment des tumeurs plutôt que des cancers du sang comme la leucémie. Les chercheurs disent que les récepteurs des lymphocytes T pourrait conduire à un traitement contre le cancer « universel ».

Comment cela fonctionnerait-il dans la pratique ?

L’idée est qu’un échantillon de sang soit prélevé sur un patient atteint de cancer. Leurs cellules T seraient extraites puis génétiquement modifiées afin d’être reprogrammées pour fabriquer le récepteur de détection du cancer. Les cellules améliorées seraient cultivées en grandes quantités dans le laboratoire, puis remises dans le patient. C’est le même processus utilisé pour fabriquer des thérapies CAR-T.

Cependant, la recherche a été testée uniquement sur des animaux et sur des cellules en laboratoire, et davantage de contrôles de sécurité seraient nécessaires avant que les essais humains puissent commencer.

Que disent les experts ?

Lucia Mori et Gennaro De Libero, de l’Université de Bâle en Suisse, ont déclaré que la recherche avait un « grand potentiel » mais était trop tôt pour dire qu’elle fonctionnerait dans tous les cancers. « Nous sommes très enthousiasmés par les fonctions immunologiques de cette nouvelle population de cellules T et l’utilisation potentielle de leurs TCR dans la thérapie cellulaire tumorale », ont-ils déclaré.

Daniel Davis, professeur d’immunologie à l’Université de Manchester, a déclaré : « Pour le moment, il s’agit d’une recherche très fondamentale et pas proche des médicaments réels pour les patients. Il ne fait aucun doute que c’est une découverte très excitante, à la fois pour l’avancement de nos connaissances de base sur le système immunitaire et pour la possibilité de futurs nouveaux médicaments. »

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